周末思维:当你以为机器人仍是科幻小说,他已经把iRobot搬进家

iWeekly周末画报 2018-01-11 13:43:13

科林•安格尔(Colin Angle)是一个纯正的机器人科学家,他对所有代表先进科技的事物都很好奇,他那长满雀斑的脸上总是挂着谦和的微笑。但只要谈起机器人,他就会变得很严肃,他说机器人本身就是一种严肃的设计和资本投资,他会反复告诫自己的团队,他创建iRobot公司不是为了单纯地赚钱和追求业绩,而是为了一个理由:让机器人更实用和有用,为人类的智慧生活开创无限可能。


有人称他为“星空仰望者”——他是科幻电影《星球大战》的发烧友,在平庸的生活和忙碌的商场竞争中,他仍怀抱梦想,时时仰望星空。


正是因为对机器智能的执着,安格尔和他的团队获得了NASA颁发的集体成就奖,在帮助NASA设计出了第一台微型太空车后,安格尔的名字被刻在了“勇气号”火星车上。而作为美国iRobot公司的董事长、首席执行官及创始人,他开创了全球家用机器人品类,自2002年推出Roomba扫地机器人以来,iRobot家用机器人产品在全球的销量已突破2000万台,并多年保持着机器人产品全球销量第一名的位置。


现在,这位永不满足的工程师又找到了新的目标。“智能设备日益增长的复杂性和可用性难题,正在制约着智慧家庭的发展。”安格尔毫不留情地指出,虽然被炒得很热,但智能家居其实仍处于早期阶段,因为那些智能产品不会思考,消费者很难把各个产品的使用整合在一起。


这种看法与埃森哲的研究报告观点一致。报告指出,24%的受访者认为目前的智能设备过于复杂,33%表示在购买时会重点考虑智能设备在操作上的简易性。不难想象,当未来的消费者面对家中数以百计的智能设备时,他们很难再通过手动方式去有效管理和使用这些设备。而根据咨询公司Gartner的估测,到2022年,一套典型的家庭住宅将包含超过500台智能设备。


安格尔希望iRobot能率先打破这种行业发展瓶颈,他把智能家庭看成一个整体性的机器人,现在这个机器人不仅要能“看见”、“感知”周围的环境,还要进一步“思考”如何回应,从而带出“行动”。他认为iRobot凭借在地图绘制、路线规划、人机交互以及物理解决方案等领域的领先技术,将能够帮助这个机器人实现感官和思考难题。


为了实现智慧家庭的美好愿景,iRobot的工程师们正在不断努力创建由机器人和数据构成的生态系统。这也成为安格尔目前的工作重点和灵感源泉,这位“星空仰望者”毫不掩饰自己的热望,“我不单纯要做机器人,我也要做很棒的机器人公司。我还要打造一个很成功的机器人生态产业的集群。”


iRobot的目标是提升人类智慧生活


宏大构想

科林•安格尔最近一次来到中国,是发布全新的具备Wi-Fi智能互联功能的Roomba 9系、8系及6系扫地机器人产品。


在安格尔的演示下,我们看到了这款真正能称得上“自动化机器人”的产品:只要把它放在家里,并在手机上设定好模式,以后所有的扫地工作你都不需要去管了,包括每一个死角的清扫、清扫的时间、自行按时充电等。“这系列产品真正的要点,是在智能家居的环境里,机器能完成自我硬件控制,自我编程、发号指令等等,这是智能家居发展的关键。”安格尔说。


安格尔随即展示出一张PPT,上面显示了Roomba 9系如何在清扫过程中进行全景路径规划,然后为房屋内部画出平面图的。随着图形逐渐的构建完善,Roomba能够识别到房屋里家具都分布在什么位置,再通过人工智能的软件程序分析,就可以转换成人类可以解读懂的指令程序。


这种全景规划建设路线图代表了iRobot公司业务的未来。“未来,我们希望Roomba扫地机器人可以支持用户在其授权的前提下,把Roomba收集的家庭空间信息反馈给其家中的其他智能设备,让它根据这些更好地理解所处的环境,帮助每一个空间里的不同硬件更好地配合作完成工作。”安格尔解释说,“设想一下,当你回到家,房间意识到你在哪里,房间内的智能硬件就会在整体中控指令下给你相应的服务,这是一种多么好的智能家居体验。”


iRobot相信,在未来,这些信息可以让智能家居及其包含的智能设备更好地运行,帮助未来的智能家居产品更好地理解用户的室内环境。可能的应用场景例如空调、恒温器根据用户房间的大小调整温度。


在此之前,包括小米、苹果公司、Google 等都试着建立一套智能家居系统,但都进展不顺。专家认为,如果有 iRobot 提供的家庭数据,这对于这些科技公司、开发商都是有帮助的。


关于未来,安格尔还有更宏大的构想:构建一个智能家居的知识云体系,这个体系上包括了其他的生产商软硬件,它们都需要利用这个指示体系,来实现其硬件的智能互联。


iRobot总部位于美国马萨诸塞州的贝德福德


清晰愿景

从生产单一产品到搭建生态链平台,这并不是一件容易的事。但科林•安格尔满怀信心,因为从iRobot创立伊始到现在的27年,每一天每一年他都和团队在不断地累积和优化机器人技术,并不惜投入巨额研发费用。2017年,iRobot用于研发的预算高达1亿美元,占收入的12%。


况且,安格尔还怀抱非凡的“试错精神”,“在我们前进的过程中,难免有些错误的想法。最重要的是当你意识到这条路行不通时,如何重新想清楚,并慢慢地转变过来,继续前进下去。这一点精神是最重要的。”


像很多同龄男生一样,年轻的安格尔也曾痴迷于银河故事,一直是科幻电影《星球大战》的忠实粉丝。当大多数观众醉心于R2D2和C3PO这样的知名机器人角色时,年轻的安格尔却被一个毫不起眼的叫做MSE-6的小机器人角色深深吸引了。影片中的小机器人引导暴风战士在死星穿梭,令他感受到了这个小块头机器人的神奇魔力,并仿佛看到了未来人类的生活习惯将被一群这样的机器人颠覆!这一次“触电”彻底改变了安格尔的人生轨迹。


当时心中埋下的种子指引着安格尔走进了麻省理工大学,开始了对机器人的研究。他坚信,自己一定可以研究创造出实用的智能机器人,彻底改变人类的生活方式。而同样的信念和梦想,也令安格尔和另外两位麻省理工大学的机器人专家走到一起,在1990年共同创立了iRobot。


“纵观iRobot建立到现在,我们一路经历坎坷。”安格尔说。在成功开发Roomba之前,iRobot也开发过其他的机器人产品,尝过小小的甜头,但都没有持续得太久,这样的项目有20多个。其中iRobot曾经尝试过的第一个项目方向,就是做机器人去探索月球。最终,这个想法被别人买下电影版权拍成电影了,这也让公司有了第一笔收入。“虽然探索月球的项目最终在商业上没有获得什么成功,但我们积累了经验,我们学习了如何去在体积上建造适合场景的机器人,这个技术被美国政府拿去做开发探索火星的机器人。这些都给了我们很多经验。”


直到有一天,安格尔忽然意识到,运用在外星球探索上的机器人技术也可以运用到普通家庭中,因为对于机器人来说,未知的外星球和陌生的家居环境对机器人有一个共同的要求,就是要能适应未知、多变的复杂环境,从而灵活调整自身的行为模式。在这一启发下,iRobot将行为控制技术引入了消费品市场, 并于2002年推出了全球第一台Roomba扫地机器人,开创家用机器人这一全新的消费品类。


在创业的前六年半里,iRobot整个财务状况都是入不敷出的,每个月头要发工资的的时候,安格尔会发现银行里面剩下的那些存款有时都不足够用。因为那时候iRobot做的产品和想法创意都是很多投资方不太感兴趣的,一直没有太多的资金对其进行注资。“一开始很多想法都失败了,但我们不断地强调自己为什么做这件事情,大家对整个机器人产业有清晰的愿景,我们一直秉承着非常清晰的信念,这样的企业文化凝聚力是非常强的。”安格尔为这个团队的共同理想而自豪,就算在那样的环境下,iRobot的离职率几乎为零。


这样的愿景也使安格尔一直坚持亲自参与研发工作,即便是作为CEO,他也没有放弃自己要从事的研究方向。


Chris Jones博士在2017世界机器人大会上发表“未来智慧家庭中的机器人”主题演讲


技术制胜

当然,在推进智慧家庭平台的目标之时,iRobot也不会放弃扫地机器人更大的市场。2014年中国扫地机器人的市场规模接近23亿元人民币,销量为130万台左右,渗透率(销量/人口数)仅为0.1%,美国市场虽较发达但也仅为6.6%,发展空间非常大。


中国或许也是家用扫地机器人竞争最为激烈的市场。2011年,iRobot进驻中国市场,2016年在上海设立了新的中国区总部,显示出公司对这个市场的重视。但竞争对手也在不断增加,在大打智能家居理念的现在,传统白色家电都开始往智能化方向转型,而原本就凭借“高科技”“智能化”等标签吸引消费者的扫地机器人广受青睐也实属正常。根据相关信息显示,自2014年起,国内扫地机器人销量呈爆发式增长趋势,海尔、飞利浦、小米等厂商都尝试着进入了这个领域,让市场竞争更为激烈。2017年5月,英国家电品牌戴森也把扫地机器人产品带进中国市场。


新进入市场的品牌数量增多,致使单品数量暴涨,单品所占份额也出现降低。而相差无几的外形、一应俱全的功能、同质化严重的产品……中国市场也面临着饱和的危机。


对此,安格尔表示,要用技术征服中国消费者。“iRobot会在产品上一决胜负。即使从全球市场来看,iRobot产品价格也不是最便宜的,所以中国市场也是同样的道理,总会有一些品牌的家用机器人比iRobot要便宜。即便如此,iRobot在美国的市场份额超过了85%,在日本的市场份额超过了70%,而这些市场也有不少价格远低于iRobot的品牌。”他认为,家庭清洁对很多人来说都非常重要,只要iRobot 家用机器人比其他品牌效果更好,消费者就会愿意多花一点钱。


iRobot的战略是想让消费者每次打开iRobot的机器人都能“惊艳”一把。为了达到这个目的,安格尔必须了解中国市场,了解如何与中国消费者沟通。“我们刚进入中国市场时,关注的是线下零售渠道,然而越来越多的消费者习惯了网上购物,所以我们也开始做电商。我们刚进入中国市场的时候主推的是吸尘机器人,然而中国消费者更需要擦地机器人,之后,我们就想研发一个灵敏小巧的擦地机器人。同时,我们也发现要提高对中国市场的反应速度,所以中国是继美国之后,iRobot品牌直接管控的市场。”安格尔表达出要深耕中国市场的愿望。


经过考察,安格尔认识到,中国市场以木地板为主,所以比起吸尘功能,消费者会更想要有擦地功能的机器人。当他发现,中国超市中拖把区域的面积非常大,比他去过的任何一个国家超市中的拖把面积都要大时,就决定要在机器人身上加入中国消费者更为熟悉的清洁方式。花了三年时间,iRobot就研发了擦地机器人,并考虑到要把机器人做得小巧灵活,这样即使小户型的中国消费者也不用担心机器人会占据太大面积。2016年8月末,iRobot正式公开了专门为中国而设计的Braava jet 擦地机器人,现在看来非常成功。


安格尔坚信,家用清洁机器人是一个巨大的机会,这不仅是关系到iRobot的成长,也关系到人类生活方式,因为历史上任何的技术创新和发展变化,都会带来一些生活方式的颠覆。


创业初期的Colin Angle和机器人在一起

Q=《周末画报》 

A=科林•安格尔(COLIN ANGLE)


Q:未来,iRobot将不只是生产硬件,也将会成为一个服务平台吗?

A:是的。我们这里有一个构想,就是构建一个智能家居的知识云体系,这个体系上其他的生产商软硬件都包括在内,可能都需要利用这个指示体系,来实现将来其硬件的智能互联。其实我们已经启动了这个构想,我们机器人扫地的时候会有一个可视化的全景、路径的建图功能,随着技术的发展会逐渐把更多的特征内容加入这个建图当中,提供给智能家居产品使用。我们iRobot公司的任务,也是我们发展非常重要长期的愿景,就是要用我们的机器人产品,帮助智能家居整合和更好地理解利用这些信息。


Q:创新总是会有一些失败,当你面临挫折时如何去坚持?

A:在创业这条道路上,一般我们最开始的那一条想法,正确的概率很低,很可能都是一些错误的想法。最重要的是当你意识到这条路行不通时,要把它想清楚了,慢慢的转变过来,继续前进下去,这一点精神是最重要的。


纵观iRobot建立到现在,也是一路经历坎坷,现在看Roomba特别成功,但以前我们也有开发过其他的机器人产品,也小尝过小小的甜头,但都没有持续得太久。但这些都给了我们很多经验。


Q:你认为创建一家公司,什么是最重要的因素?

A:创建一家公司,成就一个企业,最重要的就是你要对自己要做的事,有一个清晰的认知,要知道自己的愿景和自己长期的目标,我到底做这家公司是为了什么。我们iRobot一开始的目标特别的清晰,我就是要做实用性的机器人产品,可能我这一个类型的机器人产品做的没有那么成功,这条岔路被我堵住了,但我知道有其他的类型可以尝试。所以从大的愿景上,我一直觉得我是在前进的。但我是在小的岔路上经过一些尝试,才找到现在适合我的这条路的。


Q:中国也涌现出了很多年轻的创业者,你有什么忠告或者建议给他们?

A:很多年轻创业者一开始遇到资金的困难、资源不足的时候,总是有点保守,特别害怕融资过大,失去公司的大部分控制份额。事实上,一开始孵化自己的企业的时候,你要有足够的资源和资金,留给自己进行很长的孵化,认知、学习和成长。只有这个期限构成足够长,你才会有更大的成功概率,你有了成功的概率,后面再做其他的选择,才有更大的自由度,不要在前面第一个阶段就把自己束缚了,这样没有办法走下去。

采访、撰文:张古月 

摄影:吴俊杰

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